Editorial

European Romani exodus began 1,500 years ago, DNA evidence shows

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Despite their modern-day diversity of language, lifestyle, and religion, Europe’s widespread Romani population shares a common, if complex, past. It all began in northwestern India about 1,500 years ago, according to a study reported on December 6th in Current Biology, a Cell Press publication, that offers the first genome-wide perspective on Romani origins and demographic history.

The Romani represent the largest minority group in Europe, consisting of approximately 11 million people. That means the size of the Romani population rivals that of several European countries, including Greece, Portugal, and Belgium.

“We were interested in exploring the population history of European Romani because they constitute an important fraction of the European population, but their marginalized situation in many countries also seems to have affected their visibility in scientific studies,” said David Comas of the Institut de Biologia Evolutiva at Universitat Pompeu Fabra in Spain.

The Romani people lack written historical records on their origins and dispersal. To fill in the gaps in the new study, Comas and Manfred Kayser from Erasmus University Rotterdam in the Netherlands, together with their international European colleagues, gathered genome-wide data from 13 Romani groups collected across Europe to confirm an Indian origin for European Romani, consistent with earlier linguistic studies.

The genome-wide evidence specified the geographic origin toward the north or northwestern parts of India and provided a date of origin of about 1,500 years ago. While the Middle East and Caucasus regions are known to have had an important influence on Romani language, the researchers saw limited evidence for shared genetic ancestry between the European Romani and those who live in those regions of the world today. Once in Europe, Romani people began settling in various locations, likely spreading across Europe via the Balkan region about 900 years ago.

“From a genome-wide perspective, Romani people share a common and unique history that consists of two elements: the roots in northwestern India and the admixture with non-Romani Europeans accumulating with different magnitudes during the out-of-India migration across Europe,” Kayser said. “Our study clearly illustrates that understanding the Romani’s genetic legacy is necessary to complete the genetic characterization of Europeans as a whole, with implications for various fields, from human evolution to the health sciences.”
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EL PAÍS Madrid 6 DIC 2012

El ADN sitúa el origen del éxodo gitano en India hace 1.500 años

El éxodo gitano –la gran marcha que llevó a este pueblo hasta Europa- comenzó hace 1.500 años y tuvo como origen un lugar del norte o noroeste de India. Así lo concluye un estudio del ADN de 13 poblaciones de gitanos en Europa que han elaborado David Comas, de la Universidad Pompeu Fabra de Barcelona, y Manfred Kayser, de la Erasmus MC de Rotterdam (Holanda). El trabajo lo publica Cell.

El trabajo ha consistido en una comparación del material genético de individuos de la mayor minoría de Europa: los 11 millones de gitanos. Al compararlo con los habitantes de las zonas de India de donde se cree que proceden y ver qué mutaciones se han producido, se obtiene una especie de reloj biológico que permite datar el momento en que ambos grupos se diversificaron.

Más aún: al ver las diferencias entre los gitanos de distintas partes de Europa se determinó que la expansión en el continente empezó desde los Balcanes hace 900 años.

Las conclusiones son coherentes con las obtenidas estudiando el romaní, y sirve para rellenar los huecos de la historia de los gitanos, ya que este pueblo ha carecido de registros escritos, ha dicho Comas.

“Desde el punto de vista del genoma, los gitanos comparten una historia común única que consiste de dos elementos: las raíces en el noroeste de India y las mezclas con población no gitana de Europa, durante la que han acumulado diferentes mutaciones durante su emigración desde India”, ha dicho Kayser. “Nuestro estudio ilustra que comprender el legado genético de los gitanos es necesario para comprender las características genéticas de los europeos en su conjunto”

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